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Armonía en el enjambre: supervisando las colmenas para redefinir la agricultura

La genialidad puede surgir en cualquier momento, pero parece especialmente apropiado que la idea de la compañía de Bryan Hoyt se les ocurriera en pleno vuelo. Charlando en un avión de regreso a su ciudad natal en Christchurch, Nueva Zelanda, un amigo se sentó al lado de un experimentado apicultor. Lo que empezó como una conversación amistosa rápidamente se convirtió en una gran idea, incluso con importantes implicaciones para el sector agrícola global.

“Como apicultor, debes saber exactamente lo que ocurre en tu colonia, pero muchas de estas colmenas se encuentran en ubicaciones remotas, a cientos de millas de distancia”, dijo Hoyt. “Aunque la labor de las abejas tiene un increíble impacto en nuestro mundo moderno, las prácticas que se usan para supervisar su actividad aún son bastante anticuadas”.

Poco después de que aterrizara el avión, la mente de Hoyt ya estaba pensando posibles soluciones. Como fundador de Brush Technology, una compañía de diseño de Internet de las cosas, tiene mucha experiencia en pensar cómo la tecnología puede mejorar la funcionalidad de los objetos cotidianos. Después de algunas jornadas de investigación de mercado hasta altas horas de la noche y de discutirlo con sus hermanos y socios comerciales, Ben y Berwyn, el equipo de Hoyt fundó Hivemind, un sistema de supervisión de colmenas conectado por satélite.

Además de para aficionados y apicultores, esta tecnología podría tener un tremendo impacto global. Más de un tercio de los alimentos del mundo depende de la polinización. A simple vista, las abejas polinizan más de 70 tipos de cultivos, producen 6.000 toneladas de miel y contribuyen con más de 350.000 millones de dólares – sí, millones a la economía mundial. Por razones que los investigadores todavía intentan descubrir, las colonias de abejas se están reduciendo gravemente.

Para un equipo de resolución creativa de problemas, nada estimula más la innovación que unas restricciones especiales. Y en una granja de Nueva Zelanda a la intemperie y sin electricidad, hay algo más que unos meros retos de diseño.

“Tenía que ser impermeable, increíblemente duradero y fácil de utilizar para personas que tradicionalmente no están familiarizadas con la tecnología”, dijo Hoyt. “Sabes que estás diseñando un buen producto cuando empiezas a formular preguntas como ¿qué ocurriría si una vaca lo pisa? ¿podemos fabricarlo a prueba de vacas?”

La tecnología que utiliza Hoyt para desarrollar Hivemind debe tener tanta resistencia y capacidad de respuesta como sus productos. Bien diseñe in situ o desarrolle en la oficina, su ThinkPad le sirve como un fiable asistente de investigación.

“Me ha ocurrido muchas veces que me he sentado bajo la lluvia con mi ThinkPad, recopilando datos en un campo conectado vía satélite con una serie de colmenas, lo cual, debo admitirlo, es un escenario más bien extraño”, se rió. Además, los ThinkPad representan la filosofía “esto realmente funciona” que Hoyt aspira a implantar en su propia tecnología.

Después de muchas repeticiones y varias conversaciones con los apicultores locales, Hoyt y su equipo diseñaron balanzas y sensores inalámbricos que se pueden colocar debajo de una colmena. En comunicación con una central por satélite, los dispositivos son capaces de detectar casi cualquier métrica imaginable y, a continuación, enviar datos actualizados al minuto directamente al teléfono o el ordenador.

“Al principio, principalmente supervisábamos el peso de la colmena, lo que indicaba cuánta miel se estaba produciendo”, dijo Hoyt. “Pero con el tiempo, hemos añadido nuevos sensores para registrar la humedad, precipitaciones, población de abejas y actividad dentro de la colmena”.

Para los profesionales, estas métricas no son solo agradables, son medidas de seguridad que pueden ahorrarles miles de dólares. En un ejemplo, un apicultor local está almorzando después de pasar toda la mañana recolectando miel en el campo. De repente, recibe una alerta de Hivemind que le indica que se ha producido una inesperada y drástica reducción del peso de su colmena. Poniéndose rápidamente su traje y velo de apicultor, se apresura afuera para descubrir que un enjambre de avispas ha atacado la colmena, robando a las abejas su preciada miel. Gracias al aviso instantáneo pudo restablecer la colmena a su plena capacidad.

“Para nosotros en eso consiste todo: mejorar las vidas de las personas y, durante dicho proceso, hacer del mundo un lugar mejor”, dijo Hoyt. “Sí, somos un negocio, pero nos impulsa un genuino amor por el medio ambiente y la agricultura”.

La polinización es una métrica más difícil de medir que la miel, pero si el historial de Hivemind demuestra algo, es la habilidad de evolucionar y adaptarse con el tiempo. “Debemos aprender a desarrollar unas prácticas agrícolas más sostenibles, y el factor clave para evaluar estos métodos alternativos será la capacidad de supervisar y controlar con precisión el estado de la colmena”, dijo Hoyt. “Más que desde una perspectiva de las ventas, esto se convertirá en un problema medioambiental para todos“.

La intersección de la agricultura y la tecnología es aún un terreno relativamente sin cultivar y Hivemind es uno de los pioneros en este fértil territorio. Ya están pensando en nuevos modos de mejorar su tecnología, complementando sus sistemas por satélite con capacidad Wi-Fi, así como añadiendo altavoces impermeable que anuncien el peso de la colmena. Dado que Hivemind se creó a 40.000 pies de altura, el cielo es verdaderamente el límite para los hermanos Hoyt.

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