Cómo ThinkPad ha cambiado el mundo durante 25 años
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Resolución de grandes problemas con microestructuras

En ocasiones las respuestas a las grandes preguntas se ocultan en lugares microscópicos. Por ejemplo, en la pata de un gecko, en el borde de una hoja de loto o incluso en el ala tecnicolor de una mariposa. El Dr. Hendrik Holscher es un investigador del Instituto de tecnología de Karlsruhe (KIT) de Alemania y, durante un largo periodo de su carrera, ha observado la naturaleza para resolver algunos de los mayores problemas de la humanidad.

“Pensando cómo abordar mejor problemas humanos como la polución y los vertidos de petróleo, hemos puesto nuestra atención en el mundo diverso de la flora y fauna”, explicó. Holscher es el jefe de proyecto del Nanofur, una sustancia que imita las microestructuras pilosas que encontramos en varios animales y plantas. Se produce mediante un modelo de fabricación muy flexible y competitivo. El resultado es un material repelente al agua que absorbe aceites y elimina los contaminantes sin dañar el ecosistema circundante.

“Varias criaturas tienen superficies multifuncionales cubiertas con densos nanopelos”, dijo Holscher. “Este tipo de material resulta increíblemente fascinante para la comunidad científica, porque tiene el potencial de poder aplicarse en el mundo real a la autolimpieza, retención de aire y separación del agua y el aceite”.

Los métodos tradicionales para limpiar crudo, como el serrín o las fibras vegetales no son eficaces porque también absorben grandes cantidades de agua. Puede que capturen los contaminantes, pero también capturan todo lo demás sin ningún control. Con el Nanofur, solo se desgrasa el crudo de la superficie.

Sin entrar demasiado en los detalles de los pelos, el Nanofur tiene una repelencia tan fuerte que todavía está cubierto de aire si se presiona debajo del agua. “Este efecto se denomina retención de aire”, dijo Holscher, “porque los elementos cubiertos con esta sustancia se pueden sumergir bajo del agua y no se mojan”.

La tecnología es tan innovadora que los investigadores están ansiosos imaginando los posibles usos de este material milagroso. Reduce la fricción de los fluidos, impermeabiliza cualquier cosa y puede absorber aceite con una precisión milimétrica.

Holscher y su equipo tienen su sede en Karlsruhe, y están entusiasmados con poder reducir la diferencia entre experimentar en el laboratorio e implementar en el mundo real. Un vídeo de su sitio web muestra a los investigadores usando Salvinia —un tipo de helecho acuático con unas hojas muy pilosas— para quitar una mancha de aceite de una placa de Petri. Al instante, el aceite se aferra a la hoja como un imán y la placa queda limpia y reluciente.

En la línea de trabajo de Holscher, no es que se siente exactamente detrás de un escritorio. Es uno de los motivos por los que necesita poder llevar consigo su tecnología. “La mayor parte del tiempo estoy sobre el terreno o merodeando por el laboratorio. Con mi ThinkPad, puedo tomar notas, representar bocetos en 3D y enviar rápidamente mis descubrimientos a mis socios”.

Cuando da conferencias en KIT, la movilidad y el alto rendimiento del ThinkPad facilita la enseñanza para Holscher. Cuando buscaba un modo atrayente de interactuar con sus alumnos, Holscher afirmó que su ThinkPad resultó una herramienta de enseñanza estimulante y un dispositivo todo en uno esencial.

El equipo del Nanofur está trabajando en un prototipo comercial y, aunque realmente tienen infinidad de ideas sobre cómo se puede usar el producto, quieren escuchar la opinión del público. “Cuando contactamos con socios para el desarrollo del producto, esperamos que nos envíen sus extraños y maravillosos conceptos, porque de verdad creemos que las posibilidades son infinitas”.

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