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El veneno es la cura

“Cuando era un niño, nunca pensé que sería investigador médico”, empieza a decir el Dr. Zoltan Takacs, reflexionando sobre su infancia en Budapest, Hungría. Al igual que muchos otros jóvenes enérgicos se zambullía de cabeza en la naturaleza sin pensárselo mucho: llevaba a casa sapos, lagartos y serpientes venenosas siempre que podía atraparlos.

“A pesar de los peligros inherentes, estaba completamente fascinado por las serpientes venenosas”, continúa. “Esto me llevó a estudiar farmacología”.

Avanzando hasta el presente, el infantil deseo de aventura y el sincero amor por el lado salvaje de la naturaleza de Takacs no han hecho más que intensificarse. Después de estudiar farmacia en Hungría y obtener un doctorado en farmacología por la Universidad de Columbia, Takacs se ha adentrado en las junglas y doseles de la selva tropical amazónica.

Especializándose en la investigación del veneno, se ha convertido en un científico y explorador de fama mundial, descubriendo curas innovadoras para enfermedades mortales en fuentes inverosímiles. Por ejemplo, en el interior de escorpiones diminutos, caracoles marinos, o los largos colmillos de 5 cm de una víbora de Gabón.

“El mismo poder que puede matar, se puede usar para tratar la hipertensión, ataques al corazón, diabetes, cáncer y dolor por VIH”, explicó Takacs. “El veneno puede salvarte la vida, es una paradoja solo hasta que descubres una toxina pura”.

Las toxinas del veneno, aunque a menudo vienen en un envase aterrador, tienen algunas de las moléculas más potentes y selectivas del mundo. Además, son unas de las mejores plantillas para diseñar nuevos agentes terapéuticos. En la actualidad, existen más de 20 medicamentos convencionales elaborados a partir de venenos animales, que toman 40 millones de pacientes en todo el mundo. El reto es que aún existen más de 20 millones de toxinas en el mundo totalmente sin estudiar. Ahí es donde entra en juego Takacs.

“Yo coinventé la tecnología “Designer Toxins”, una plataforma que empieza con las toxinas animales naturales de todo el mundo, crea millones de variantes combinatorias y, a continuación, analiza las que tienen más probabilidades de tratar enfermedades”, dijo. “Estamos innovando con toxinas ya de por sí potentes de la naturaleza para el desarrollo de medicamentos y otras soluciones biotécnicas”.

Ver a Takacs en su elemento es verdaderamente un ejercicio de contrastes extremos. Iluminado por el resplandor de una pequeña hoguera en el suelo de la selva, teclea en su ThinkPad con una cinta con linterna atada a su cabeza. Y, aunque ha sido mordido por tantas criaturas venenosas que se ha vuelto alérgico tanto al veneno como al antídoto, no tiene previsto aflojar el ritmo.

“Me apasiona tanto mi trabajo que algunos podrían llamarme loco”, rió Takacs. “Para mí, es un reto intelectual y una satisfacción especialmente gratificante”.

En sus viajes por 158 países, Takacs ha aprendido a extraer agua de las plantas del bosque, adelantar a los elefantes y encontrar serpientes con tan solo escuchar el canto de los pájaros. Pero con 150.000 especies animales venenosas en todo el mundo, todavía le quedan muchas más aventuras arriesgadas que emprender.

 

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