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Une main secourable

L’été est généralement le moment où les étudiants oublient un peu leurs chères études, en partant en voyage ou en se trouvant un nouveau hobby. Jeff Powell, qui a récemment décroché un diplôme en génie biomédical à l’Université de Caroline du Nord à Chapel Hill (UNC), n’a visiblement pas été informé qu’il était censé faire une pause… En un seul été, il a appris par lui-même tous les tenants et les aboutissants de l’impression 3D, s’est mis à faire des croquis d’une prothèse de main qui serait abordable, et a obtenu un prototype fonctionnel avant la fin des vacances !

Cette histoire aurait pu naître dans le sous-sol de Phillips Hall, où Jeff Powell a passé un nombre d’heures incalculable à connecter son ThinkPad à l’imprimante 3D de l’université, mais elle a débuté en réalité avec Holden Mora, un enfant de 7 ans vivant à Chapel Hill qui est né avec les doigts de la main gauche incomplètement formés.

« Je cherchais à faire quelque chose qui serait utile aux autres, parce que j’ai toujours été conscient et reconnaissant de toute l’aide que j’ai moi-même reçue de la part de ma famille et de mes professeurs », explique M. Powell. « En apprenant dans quelle situation se trouvait Holden, et combien les prothèses coûtent cher, je me suis mis à réfléchir à des manières de trouver une solution en utilisant les nouvelles technologies. »

Le coût exorbitant des prothèses constitue déjà un obstacle majeur pour la plupart des parents, mais se pose ensuite le problème que les enfants grandissent sans cesse, ce qui signifie que les membres artificiels doivent être fréquemment remplacés. Il fallait donc non seulement que M. Powell trouve une solution innovante, mais aussi que celle-ci fonctionne sur le long terme. C’est à ce moment qu’il s’est tourné vers la fabrication additive.

« L’impression 3D a fait beaucoup de chemin en très peu de temps », souligne M. Powell. « Encore récemment, les imprimantes 3D étaient des machines encombrantes et coûteuses, utilisées principalement dans la construction automobile. Mais aujourd’hui, il s’agit d’un mode de production incroyablement rapide et abordable : on peut ainsi concevoir une prothèse de main pour environ 20 dollars de matériau. »

Lorsque vous travaillez sur une impression 3D d’une durée de huit heures, il suffit d’un dysfonctionnement d’un quart de seconde pour ruiner complètement votre modèle. C’est pourquoi M. Powell fait confiance à son ThinkPad pour faire le boulot. En plus, il est génial pour exécuter tous les programmes Open Source que M. Powell a utilisé pour apprendre par lui-même toutes les arcanes de l’impression 3D, un univers plein de diversité et en constante évolution.

Après des heures au labo, de nombreuses expériences ratées et un temps incalculable passé sur son ThinkPad à se former en consultant des forums de la communauté Open Source, M. Powell avait un modèle fonctionnel pour Holden. Mais le problème restait le même : comment faire en sorte que cette technologie ne produise plus une réparation temporaire mais une solution permanente ?

« Pour résoudre le problème, je me dit que je pourrais créer un groupe d’étudiants à l’UNC », se souvient M. Powell. « Cela donnerait aux étudiants des heures de travail communautaire et une expérience intéressante en matière de technologies, et, plus important encore, produirait un flux continu de nouveaux équipements utiles pour ceux qui en avaient tant besoin. »

Depuis ses débuts, le programme a profondément évolué pour devenir un club autofinancé, avec deux représentations en cours d’ouverture à l’Université d’État de Caroline du Nord et au Durham Technical Community College, ainsi qu’une organisation à but non lucratif nommée « The Helping Hand Project » que M. Powell gère avec d’autres membres du conseil d’administration. Créer une organisation à but non lucratif en dehors de l’université lui a permis de lever des fonds pour ses différents programmes, et aussi d’accueillir des gens qui ne sont pas étudiants mais veulent quand même apporter leur aide bénévole au projet.

Si M. Powell est passé de la conception à un rôle plus administratif, il ne peut pas s’empêcher de se salir les mains une fois de temps en temps. « Nous travaillons à renforcer le côté individuel, les possibilités de personnalisation pour les enfants : nous avons même fait une prothèse qui brille dans le noir ! », s’enthousiasme M. Powell.

Au-delà de l’esthétique, M. Powell conçoit des appareillages dédiés à une tâche spécifique. Ainsi, si un enfant veut faire du vélo ou jouer de la trompette, il lui suffira de changer quelques composants en fonction de la tâche à accomplir.

En construisant tous ces appareils uniques et en les mettant au service de la communauté, M. Powell a rapidement réalisé qu’il était, sans le savoir, en train de créer un groupe de soutien. Splendide répercussion involontaire, son action a donné naissance à un travail social organique et à un groupe de thérapie, destinés tant aux parents qu’aux enfants

« Même si ça n’était pas ce que nous avions à l’esprit à l’origine, le travail de soutien que nous faisons a fini par devenir aussi précieux que les mains que nous fabriquons », explique M. Powell.

Qu’il s’agisse de technologie innovante, de tutorat en classe, ou simplement d’offrir un espace rassurant pour discuter, M. Powell a trouvé une manière étonnante et durable de tendre une main secourable à ceux qui en ont besoin.

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