Depuis un quart de siècle, les ThinkPad n'ont de cesse de changer le monde
< Revenir à la grille

Comment une entreprise repousse les limites des drones

Cela fait un siècle que le premier avion sans pilote a pris les airs. Mais ce qui peut sembler quasiment magique est en fait une réalité : c’est même une innovation qui change le monde dans des secteurs aussi divers que la santé et le commerce de détail.

Les véhicules aériens sans pilote (UAV, pour « Unmanned Aerial Vehicles »), plus connus sous le nom de « drones », sont utilisés depuis longtemps par les militaires du monde entier pour éviter d’envoyer des pilotes accomplir des missions qui sont trop « monotones, sales ou dangereuses ».

Cependant, les drones sont aussi en train de devenir des outils cruciaux dans des domaines bien éloignés de l’ambiance survoltée qui peut régner dans une salle d’état-major. Une société de consulting spécialisée dans le domaine aérien a estimé que deux millions de drones grand public ont été vendus rien qu’en 2016, et des sociétés privées utilisent déjà des véhicules volants autonomes pour effectuer des livraisons, offrir un accès à Internet dans des lieux reculés, et prendre des photos époustouflantes de paysages difficiles d’accès.

Selon les propres termes de l’un des pionniers du secteur des UAV modernes : « Nous entrons dans l’ère des drones. »

Connaissant une croissance rapide, le succès du secteur de la création de drones dépend du fait que les acteurs de la fabrication et du développement de composants matériels et logiciels s’allient pour que ces avions autonomes soient capables d’accomplir leur mission, quelle que soit la nature de celle-ci. Mais, à l’heure actuelle, la plupart des acteurs se spécialisent seulement dans une ou deux phases de ce processus, ce qui se traduit par des délais, des erreurs et des surcoûts à chaque fois que le produit change de mains.

Dans la métropole trépidante qu’est Bangalore (Inde), une entreprise qui ne compte que 22 employés s’efforce de changer cet état de fait.

Absolute Composites, une société fondée par l’ingénieur Raghav Reddy, utilise des matériaux composites comme la fibre de carbone, les panneaux sandwich en nid d’abeilles et des procédés de fabrication innovants pour construire des UAV économes en carburant de différentes tailles qui sont capables de transporter des charges plus lourdes et de voler plus longtemps que toutes les autres technologies de leur genre avant eux.

Parmi leurs clients, on compte plusieurs organismes indiens de recherche sur les drones qui développent des technologies pour appuyer les forces armées du pays, mener des recherches scientifiques sur tout son territoire et faire progresser ses technologies aéronautiques.

Pour M. Reddy, ses drones vont révolutionner le transport de marchandises, ce qui pourrait se traduire par des gains de sécurité dans l’aide humanitaire et dans la défense en assurant les livraisons sans mettre la vie d’un pilote en danger.

Par exemple, précise M. Reddy, les lieux reculés du monde entier pourraient être desservis par des drones, ceux-ci pouvant apporter des produits médicaux ou une aide d’urgence là où ça n’avait jamais été possible auparavant. On peut utiliser les drones dans la lutte contre l’incendie, le transport de marchandises essentielles pour les victimes d’inondations, la surveillance des cultures, et tout le reste.

Absolute Composites conçoit le drone, utilise des matériaux composites ultralégers et peu coûteux pour le fabriquer, puis le teste avant toute utilisation sur le terrain. M. Reddy et son équipe accompagnent leur produit à toutes les étapes de son processus de développement, ce qui est un cas unique sur le marché en pleine croissance des UAV.

Pour Absolute Composites, le ThinkPad est l’outil idéal à chaque étape du processus de développement. M. Reddy souligne le fait que son équipe est constamment sur la route. C’est pour ça qu’il est si important que leurs ordinateurs portables soient capables de résister à tout, même dans les pires conditions. Quand ils sont au laboratoire, ils utilisent intensivement leurs ThinkPad pour faire de la modélisation mathématique, de la simulation, etc.

Et pour tous les drones qu’ils construisent, c’est un ThinkPad qui sert de station de contrôle. Lorsqu’ils testent leurs engins volants, ils chargent une « station de contrôle au sol » qu’ils ont développée sur le ThinkPad et l’utilisent pour piloter les UAV depuis le sol.

L’équipe travaille actuellement à l’élaboration de drones qui seront capables de traverser la stratosphère, explique M. Reddy. Sans surprise, dans ce cas, le drone volera souvent en dehors de leur champ de vision. L’équipe calcule les coordonnées GPS et insère des instructions d’altitude sur le ThinkPad (toujours utilisé comme station de contrôle au sol) pour que le drone sache exactement où il est censé aller, qu’il soit visible à l’œil nu ou pas.

Pour M. Reddy, partir à l’assaut du ciel est le rêve de toute une vie, un rêve qui s’est accompagné de son lot de défis, aussi bien techniques que financiers.

« Je me suis intéressé aux composites parce qu’il s’agissait d’un choix naturel pour la fabrication d’avions, parce que ces matériaux permettent de démarrer avec très peu de capital », précise M. Reddy. « Pour être honnête, j’ai commencé avec un investissement d’environ 40 dollars. » Il a acheté quelques outils, de la fibre de carbone et de la résine, et installé un atelier dans sa cuisine en 2005. C’est là qu’a débuté un projet qui allait finir par donner naissance à Absolute Composites.

« Des amis ont commencé à se joindre à moi, et l’aide a commencé à affluer de toutes parts », poursuit M. Reddy. À l’époque, même les composants de base, comme une radiocommande ou des hélices, étaient difficiles à se procurer en Inde.

« Il était difficile pour nous d’importer quoi que ce soit tournant autour de ce genre de technologies. Nous devions faire appel à des membres de notre famille et à des amis vivant aux États-Unis : nous leurs envoyions les informations, puis nous devions attendre de six mois à un an pour avoir le moindre petit équipement », se souvient-il.

Aujourd’hui, les choses sont un peu plus faciles pour Absolute Composites. Mais cela ne veut pas dire que M. Reddy et son équipe vont arrêter de repousser les limites!

À l’heure actuelle, leur avion peut tenir plus de sept fois plus longtemps en vol et transporter une charge 20 fois plus importante que ce qui existe sur le marché. Ils espèrent pouvoir continuer à améliorer leur produit et élaborer des solutions toujours plus innovantes pour résoudre les problèmes auxquels leur pays et le reste du monde sont confrontés. Après tout, le ciel est la seule limite!

Processeurs Intel® Core™ Intel Inside®. Pour une productivité exceptionnelle.

Ça n’est pas un portable… C’est un ThinkPad !

Pour en savoir plus sur les ThinkPad et découvrir les tout derniers ordinateurs de bureau et tablettes, visitez le site Lenovo.com.

Ultrabook, Celeron, Celeron Inside, Core Inside, Intel, le logo Intel, Intel Atom, Intel Atom Inside, Intel Core, Intel Inside, le logo Intel Inside, Intel vPro, Itanium, Itanium Inside, Pentium, Pentium Inside, vPro Inside, Xeon, Xeon Phi et Xeon Inside sont des marques commerciales d'Intel Corporation ou de ses filiales aux États-Unis et/ou dans d'autres pays.