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Quand le venin devient le remède

Lorsqu’il se rappelle son enfance à Budapest, en Hongrie, le Dr Zoltan Takacs raconte : « Quand j’étais jeune, je ne pensais pas un jour faire de la recherche médicale ». Comme beaucoup d’enfants d’esprit curieux, il se plongeait dans le monde de la nature sans trop se poser de questions : il ramenait chez lui des crapauds, des lézards, voire des serpents venimeux lorsqu’il parvenait à en attraper.

« Malgré le danger qu’ils représentaient, j’étais complètement subjugué par les serpents venimeux, poursuit-il. C’est ce qui m’a poussé à me tourner vers des études de pharmacologie. »

Aujourd’hui, ce goût pour l’aventure et cet intérêt pour le côté sauvage de la nature que le Dr Takacs ressentait déjà enfant n’ont fait que s’intensifier. Après avoir étudié les sciences pharmaceutiques en Hongrie et décroché son doctorat en pharmacologie à l’université de Columbia, le Dr Takacs s’est installé au fin fond des jungles et des canopées de la forêt tropicale amazonienne.

Il s’est spécialisé dans la recherche sur les venins et est devenu un scientifique et explorateur de renommée mondiale, connu pour avoir découvert des remèdes innovants à des maladies mortelles, aux origines stupéfiantes. Ces remèdes peuvent provenir par exemple de minuscules scorpions, d’escargots de mer ou des crochets de 5 cm de long des vipères du Gabon.

« Ces substances capables de tuer sont celles-là même qui peuvent être utilisées pour traiter l’hypertension artérielle, les crises cardiaques, le diabète, le cancer et le HIV, explique le Dr Takacs. Un venin peut sauver votre vie ; il s’agit là d’un paradoxe, jusqu’à ce que vous découvriez une toxine pure. »

Les toxines des venins, bien qu’assez effrayantes, possèdent des molécules parmi les plus puissantes et les plus rares au monde. En outre, elles constituent un modèle de choix pour mettre au point de nouveaux agents thérapeutiques. Il existe actuellement environ 20 médicaments courants conçus à partir de venins d’animaux, consommés par 40 millions de patients dans le monde. Le défi consiste donc à découvrir les 20 millions de toxines restantes de la planète, qui sont jusqu’à présent totalement inexplorées. C’est là que le Dr Takacs entre en scène.

« J’ai co-créé « Designer Toxins », une plateforme qui s’appuie sur des toxines animales naturelles issues du monde entier, crée des millions de combinaisons différentes, puis analyse celles ayant le plus de chances de traiter des maladies, explique-t-il. Nous innovons à partir des toxines naturelles, d’ores et déjà puissantes, pour les intégrer au développement de médicaments et d’autres solutions biotechnologiques. »

Observer le Dr Takacs dans son élément relève d’un véritable exercice, caractérisé par des contrastes extrêmes. À la lumière d’un petit feu de camp sur le sol de la forêt tropicale, il saisit ses données sur son ThinkPad, une torche fixée sur le front à l’aide d’une sangle. Et malgré le fait qu’après avoir été mordu par tant de bêtes venimeuses, il soit devenu à la fois allergique aux venins et à leurs antidotes, il n’a pas le moins du monde l’intention de freiner ses recherches.

« Je suis vivement passionné par mon travail ; d’autres personnes diraient que c’est de la folie, plaisante le Dr Takacs. Pour moi, il s’agit d’un défi et d’un enrichissement intellectuel, qui font ma plus grande satisfaction. »

Au cours de ses voyages dans plus de 158 pays, le Dr Takacs a appris à extraire l’eau des plantes tropicales, à distancer des éléphants et à débusquer des serpents en écoutant simplement les gazouillis des oiseaux. Mais, avec plus de 150 000 espèces animales venimeuses dans le monde, il a encore de grandes aventures devant lui.

 

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